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Notre-Dame-des-Neiges: une ermite et son chien Mira

Sœur Denise Christiaenssens et son chien d’assistance dans son ermitage de Notre-Dame-des-Neiges. Photos: Marjolaine Jolicoeur

(M.J.) « Je ne suis pas malade, je suis poquée », lance Sœur Denise Christiaenssens très volubile et respirant la joie de vivre malgré sa sclérose en plaques, son diabète, son arthrose aux jambes et  quatre cancers. Un baume sur toute cette souffrance : depuis quelques mois, une compagne animale donnée par la Fondation Mira l’assiste dans ses moindres mouvements.

Lorsqu’on entre dans son ermitage de Notre-Dame-des-Neiges, pas de jappements. La compagne animale du nom d’Alléluia est une belle bête aux poils noirs et blancs, douce, tranquille.

« Elle m’aide à garder mon équilibre et ramasse tout ce que j’échappe », dit Sœur Denise qui explique aussi que par le port du harnais Alléluia sait qu’elle est au travail et n’a pas le droit de jouer. Afin d’éviter de la distraire, ce qui pourrait mettre en danger la vie de sa compagne humaine, on ne doit pas la toucher quand elle a son harnais ou son foulard bleu.

Alléluia suit sa compagne humaine partout, dans les lieux publics, les commerces. « Lors d’un récent séjour à l’hôpital pour opérer mes cancers, elle est restée tout le temps avec moi dans ma chambre. Elle fait beaucoup réagir les gens que je rencontre, elle facilite les échanges », mentionne Sœur Denise qui y voit même une source d’évangélisation !

Car pour une ermite, la dame a beaucoup de conversation.  Faut dire que sa vie fut loin d’être banale.

Une existence rocambolesque

Denise Christiaenssens vient d’une famille aisée mais dysfonctionnelle. Son grand-père était un baron belge et son oncle, Lucien Rivard, un caïd célèbre dans les années 1950 pour son implication dans le trafic d’héroïne. Pour sa part, elle fut tour à tour détective privée, professeur d’éducation physique, d’arts martiaux et de plongée sous-marine. Elle a été à la tête de nombreuses fondations pour les personnes handicapées ou démunies. « Avec mes multiples opérations, j’ai fait le deuil de mon corps », n’hésite pas à dire cette mère de deux enfants – grand-mère trois fois – dont la sclérose en plaques s’est développée suite à un accouchement difficile.

Elle avoue avoir toujours voulu être une ermite « depuis l’âge de cinq ans », mais que pour y parvenir elle devait être libre de toutes responsabilités familiales. On la nomme sœur parce que depuis une cinquantaine d’année elle est membre de l’Ordre franciscain séculier fondé par saint François d’Assise où les membres féminins se désignent ainsi.

Ermite consacrée

Après des études en théologie à Sherbrooke et bien des péripéties avant d’arriver à Notre-Dame-des-Neiges, c’est en 2007 qu’elle est consacrée ermite par Mgr Bertrand Blanchet de Rimouski, lors de vœux publics. Elle devient la seule ermite consacrée du Québec et même du Canada.

Cette vision moderne de l’érémitisme se traduit par une existence solitaire vécut dans le silence, la pauvreté, la prière. Il s’agit de vivre dans le monde en n’étant pas de ce monde, explique Sœur Denise assise devant un autel croulant sous les images et les statues religieuses : « Je prie jour et nuit. Je lis le bréviaire et ne dors que pendant quatre heures ».

Elle ajoute que sa porte est ouverte à toute personne voulant recevoir une consultation spirituelle. Mais n’entre pas qui veut dans l’ermitage – à part quelques personnes venant l’aider ou des prêtres – la consultation se déroule donc à l’extérieur.

Malgré son isolement, cette aventurière de la foi n’est jamais vraiment seule. Elle converse en toute intimité avec « son chum Jésus » tandis qu’un ange gardien à quatre pattes et aux grands yeux doux veille sur elle.

Fondation Mira : Cet organisme à but non lucratif a été fondé en 1981. Il offre gratuitement un chien aux personnes représentant une ou plusieurs déficiences visuelles, motrices et aux enfants autistes. Son objectif : accroître l’autonomie des personnes handicapées et favoriser leur intégration sociale. Depuis sa création MIRA a donné plus de 3 000 chiens.

 
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